Last January, Vogue Korea unveiled the office of Colde, a Korean singer-songwriter, located in Seongsu-dong, South Korea. The sensuous interior landscape, full of Colde’s tastes, attracts people’s attention, but what most stands out was Kim Hee-soo’s painting, “Untitled” (2018). Surprisingly, RM, leader of BTS, a mega K-pop group, bought the painting from Kim first in 2018 and gave it to Colde as a present. Why did RM buy his painting, and why did he give it to Colde ? Who is Kim Hee-soo who attracted their hearts ? ACA project interviewed Kim Hee-soo, a rising artist these days.

Kim Hee-soo’s painting, Untitled (2018), in Colde’s office, from Vogue Korea video.

ACA project : I heard you worked as a photographer. How did you change your artistic field ? 

Kim Hee-soo : I have liked diverse genres of art since I was young. I was not good at painting, but I often used to doodle and draw something on a piece of paper as a hobby. My dad was a photographer, so I naturally inherited the sense of photography, which connected to my education at the university. While working as a photographer, I just wanted to start painting to express my thoughts and emotions. Since I have not gotten any official education in painting, I tried to learn the skill through Youtube and anatomy books. However, I soon realized that I did not have the talent to draw things exactly. So I quit trying things that weren’t, and I started to draw countless sketches for my friends on paper with just a pencil, which ended up defining my style.

ACA project : Where does your inspiration come from ?

Kim Hee-soo : When I was a photographer, I used to jot down my ideas in a daily diary. Not extended paragraphs, but I just liked to write short thoughts about events that happened to me in the past, present, or what I imagined would happen in the future. When something happens to me, I tend to think about it several times, and after a few moments of digestion and understanding, I write these thoughts, and transcribe some of them into a drawing. There are no attractive expressions ; it is just general and simple notes, the things everyone can understand and relate to. The notes will be different because my experiences will be different as I get older and older.

Kim Hee-soo, Untitled, 2019, acrylic on wood, 91 x 72.2 cm

ACA project : Each person featured in your paintings is doing a different activity, but none of them have a facial expression in common.

Kim Hee-soo: I don’t want to force myself to express anything in particular. I just want to draw emotions that we usually feel in our ordinary life, and I think imposing certain emotions on someone makes no sense. I don’t want to push people to be happy or to stir up emotion on their part by force, saying you can cry and cry over. That is why I do not draw any facial expressions on the figures of my characters. I don’t want to limit people’s empathy when they see my paintings. I just wish they could feel comfortable with my artwork whenever they feel happy or not. The artwork itself has a neutral position, and the public has the right to feel something about it. That’s also why my paintings don’t have any titles.

ACA project : Do you have an artist from whom you get your inspiration ?

Kim Hee-soo : I got this question frequently, but as I said before, I just changed my field at the end of my 20’s. I did not have any knowledge of modern or contemporary artists. Andy Warhol, Henri Matisse, Pablo Picasso, Jean-Michel Basquiat and Alex Katz were all the artists I knew. I prefer to get inspiration directly from people living in the same era rather than other previous references. I am interested in watching and listening to people’s lives, so I usually gaze at people passing by, listen to friends around me and thinking about music’s lyrics. And now, I am often doing Livestream on Instagram to communicate with people.

ACA project : You showed people’s dark inner side through the recent exhibition “The other side of my mind,” unlike the “Normal life” series you have shown before. Could you explain us why? 

Kim Hee-soo : There was a time when I felt depressed. At that time, my mother told me that it was normal to be depressed sometimes as a human being. What she said touched me very deeply ; and it was a defining moment for me. As I became interested in people’s worldly life, I began to show stronger emotions, like being depressed, which we usually want to hide. Each person has a part of light and a part of shadow. When we spend tough moments, have we never questioned the meaning of life? I am not saying that we can determine the end of our lives ; I am simply saying that we should not simply lower ourselves when we feel like it. In one of my paintings, a character is depicted with a loose rope. Just as we sometimes say, “ Life is so tough as I think of dying ”, the person with a rope in my painting is not trying to die ; it’s just a rope around his neck, meaning he is too tired of something.

ACA project : Do you have a subsequent plan for pursuing your art?

Kim Hee-soo : I did not have any contact with galleries offering an exhibition before 2019. Thankfully, today more people are paying attention to my art. So I just want to keep painting until the end of my life, showing my vision of artist work as a person living in a present time. In fact, there are a lot of things I want to try : oil painting, ceramics, engraving… Brushes, acrylics and pencils are the only things I use for painting and I hope to be able to use all the materials to express what I feel.

There are no particular eye-catching colors in his paintings, and there are no objects that make us feel good such as beautiful landscapes or flowers. The familiar faces, ordinary movements, and blank expressions in his painting make us reflect our candid inner self, which contrasts with the extrinsic appearance of the characters. I think this attracted RM, who is living a life of being shown as a mega K-pop star, which is why he gave it to Colde as a present.

Interview by Hyojin Cho – April 2021

Kim Hee-soo’s portrait

En janvier dernier, Vogue Korea a dévoilé le bureau de Colde, un auteur-compositeur coréen, situé à Seongsu-dong, en Corée du Sud. Le paysage intérieur sensuel, plein des goûts de Colde, attire l’attention du public, mais ce qui ressort le plus est la peinture de Kim Hee-soo, « Sans titre », 2018. Étonnamment, RM – le leader du groupe de K-pop BTS – a acheté le tableau de Kim en 2018 et l’a ensuite offert à Colde. Pourquoi RM a-t-il acheté son tableau, et pourquoi l’a-t-il offert à Colde ? Qui est Kim Hee-soo dont le travail les a touché en plein coeur ? ACA project a interviewé Kim Hee-soo, un artiste actuellement en vogue.

ACA project : J’ai entendu qu’auparavant, vous étiez photographe, comment s’est déroulé cette transition artistique vers la peinture ?

Kim Hee-soo : J’aime plusieurs genres artistiques depuis que je suis jeune. Avant, je n’étais pas doué pour peindre, même si j’avais souvent l’habitude de gribouiller et de dessiner quelque chose sur des morceaux de papier. Mon père était photographe, donc j’ai naturellement hérité du sens de la photographie, qui est également lié à mon éducation à l’université. Tout en travaillant comme photographe, j’ai juste commencé à peindre pour exprimer mes pensées et mes émotions. Comme je n’ai pas reçu d’éducation officielle en peinture, j’ai essayé d’apprendre cette compétence à travers Youtube et des livres d’anatomie. Cependant, j’ai vite réalisé que je n’avais pas le talent pour dessiner de manière exacte. Alors j’ai arrêté d’essayer des choses qui ne me correspondaient pas. J’ai commencé à faire de très nombreux croquis au papier et crayon pour mes amis, ce qui a finalement donner naissance à mon style.

ACA project : Où trouvez-vous votre inspiration ?

Kim Hee-soo : Quand j’étais photographe, j’avais l’habitude d’écrire quotidiennement un journal où je notais mes idées. Je n’étais pas de nature à écrire de longs paragraphes, j’aimais juste écrire de courtes pensées au sujet d’évènements qui me sont arrivés dans le passé, présent, ou ce que j’imaginais se produire dans le futur. Quand quelque chose m’arrive, j’ai tendance à y penser à plusieurs reprises, et après quelques instants de digestion et de compréhension de ces pensées, je les écris et en retranscris certaines en dessin. Il n’y a pas d’expressions particulièrement captivantes ; ce ne sont que des notes générales et simples, des choses que tout le monde peut comprendre et s’identifier. Ces notes seront différentes à mesure que je vieillirai compte tenu de l’évolution de mes expériences.

Kim Hee-soo, Untitled, 2018, acrylic on canvas, 162 x 112 cm

ACA project : Les personnages que vous représentez ont la particularité d’avoir chacun les mêmes visages et expressions tout en faisant des activités différentes. Pouvez-vous en parler ?

Kim Hee-soo : Je ne veux pas me forcer à exprimer quelque chose en particulier. Je veux simplement dessiner des émotions que nous ressentons habituellement dans notre vie ordinaire, et je pense qu’imposer certaines émotions à quelqu’un n’a pas de sens. Je ne veux pas pousser les gens à être heureux ou susciter d’émotion de leur part par la force, en leur imposant de pleurer encore et encore. C’est pourquoi je ne dessine aucune expression sur les visages de mes personnages. Je ne veux pas limiter l’empathie des gens quand ils voient mes peintures. Je souhaite juste qu’ils puissent se sentir à l’aise avec mes productions en toute circonstance, qu’ils se sentent heureux ou non. L’oeuvre elle-même a une position neutre, et le public a le droit d’en ressentir quelque chose. C’est aussi pour cela que mes peintures n’ont pas de titre.

ACA project : Y a t-il un artiste qui vous inspire en particulier ?

Kim Hee-soo : On me pose souvent cette question et comme je l’ai déja dit, j’ai changé de domaine artistique à la fin de ma vingtaine. Je n’avais alors aucune connaissance des artistes modernes ou contemporains. Andy Warhol, Henri Matisse, Pablo Picasso, Jean-Michel Basquiat et Alex Katz étaient les seuls ce que je connaissais. Je préfère m’inspirer directement de mes contemporaines plutôt que d’autres références antérieures. Je m’intéresse à la vie des autres, je regarde et écoute les amis autour de moi, et je pense également aux paroles de musique. Maintenant, je communique avec les gens surtout en live streaming sur Instagram.

ACA project : À l’occasion de la récente exposition « The other side of my mind« , et contrairement à la précédente série « Normal life », vous avez dépeint un côté sombre à vos personnages.

Kim Hee-soo : Il fut un temps où je me sentais déprimée. Ma mère, à ce moment-là, me disait qu’en tant qu’être humain, il était normal d’être déprimé. Ce qu’elle a dit m’a profondément touché ; et ce fut pour moi un moment déterminant. Tandis ce que je m’intéressais à la vie mondaine des gens, je me suis mis à montrer des émotions plus fortes, comme la dépression, que nous voulons cachons habituellement. Chaque personne possède une part de lumière et une part d’ombre. Quand nous passons des moments compliqués, n’avons-nous jamais questionné le sens de la vie ? Je ne dis pas que l’on peut déterminer la fin de notre vie ; je dis simplement qu’il n’y a pas à se rabaisser simplement lorsque nous en avons l’envie. Dans une de mes peintures, un personnage est représenté avec une corde lâche. Parfois on dit que la vie est si dure que l’on pense mourir, ici la personne avec la corde n’essaie pas de mourir ; la corde disposée autour de son cou signifie juste qu’elle est fatiguée de certaines choses en particulier.

Kim Hee-soo, Untitled, 2020, acrylic on canvas, 91 x 72.7 cm

ACA project : Avez-vous un plan subséquent pour la poursuite de votre art ?

Kim Hee-soo : Avant 2019, je n’ai eu aucune proposition d’exposition de la part de galeries. Heureusement, aujourd’hui plus de gens sont attentifs à mon art. Je souhaite juste continuer à peindre jusqu’à la fin de ma vie, pour montrer ma vision d’artiste en tant que personne vivant dans son époque. En fait, il y a beaucoup de choses que j’aimerais essayer : la peinture à l’huile, la céramique, la gravure … Les pinceaux, les acryliques et les crayons sont les seuls éléments que j’utilise pour peindre et j’espère pouvoir utiliser tous les matériaux pour exprimer ce que je ressens.

Les tableaux de Kim Hee-soo ne sont pas caractérisés par des couleurs marquantes, ou des sujets que l’on apprécie et qui nous apporte de la sérénité comme des paysages ou des fleurs. Ce sont des visages familiers, des mouvements ordinaires et des expressions vides qui nous poussent à réfléchir sur notre être intérieur candide, ce qui développe un contraste avec les apparences extrinsèques des figurations. Je pense que c’est cette dimension qui a intéressé RM, dont la vie est exposée en tant que méga-star de K-pop, et c’est pour cela qu’il l’aurait donné en cadeau au chanteur Colde.

Entretien réalisé par Hyojin Cho – Avril 2021