Recognized as an « emerging young collector » who has a background in art history, Chong Zhou describes himself as a « second generation collector » and declares that his mother is one of the earliest collectors of Chinese contemporary artists. Now focusing on collecting young emerging Asian artists especially Chinese ones under 40, he has a very strong and systematical collection of them. Always keeping very active in the art world, he does not want to be considered  « just a collector but more than that » insofar as he is pretty active on Instagram and the media called him « 25 more active on Instagram ».

Portrait of Chong Zhou © Chong Zhou

Is collecting young Chinese artists’ artworks a way for you to contribute to the history of contemporary Chinese art?

I am not really shaping history because I am not an historian, nor a curator or critic. I am not really sure of contributing to the history of contemporary Chinese art, but I am definitely involved in it.

Do you consider yourself more than a collector?

Collectors are people who do the patronage. They use their money to support the artists but to me it’s only buying. We have to promote and help artists, especially for this generation. We grow together with the artists that belong to the same generation. I think being an art ambassador and collecting art is a lifestyle. I have always wanted to be this ambassador. This is a lifestyle, especially in China because it’s a growing market. In China, art is still a high approach thing: it is not easy to approach and to access in my opinion. I want to be an ambassador. As an ambassador, you focus more on yourself and you are the one who represents the current trends : who is the best artist, who should be exhibited…  you show artists for the society. Though I have been collecting more than 300 pieces, I don’t want to open a museum. I do personal branding :  I want to have the best artists and pieces.

Do you exhibit your own collection?

I sometimes do and I rent it for some exhibitions. For example, I put my works in and show my collection at Mingo Resto which I own. Yet, I am not ready to give up all the pieces of my collection to the public yet. Indeed, I think I need more time to fulfil the collection and  to display all my art. But I show it on Instagram, especially for young artists. 

Is your Collection inspired by your mum?

Yes, she is my initiator regarding art collecting. She started a long time ago. People were not buying contemporary Chinese art 70 years ago. 

Yayoi Kusama, Forever Forever Love, 2008 © Chong Zhou

Do you remember your first art piece ?

Yes, it was Self Portrait painted between 2013 and 2014  by Yayoi Kusama. Though I have focused on young Chinese artists, I  have also established Western artists.

Who is your favorite young Chinese artist ?

It is hard to answer… as I am a very equivalent person, I like to balance things. It is hard to say which one is my favorite. I recommend discovering Lu Chao (Galerie Nathalia Obadia / HDM gallery) who is a young London based Chinese painter. 

What are the current trends in Chinese art ?

As far as art collecting is concerned, a growing number of Chinese people are interested in art. There is a booming of private museums and the Shanghai art scene is being very active… people like spending time to see art. People are more and more interested in art and collecting it.

What are the movements in the new generation ?

Compared to the last generation representing Chinese artists, which lots of people criticized due to their choice of  art topics which have become iconic or a bit too political or in some ways in terms of emotion, it’s always too cynical about history or against politics. This is the reason why most of the Westerners think about these iconic artists when they talk about contemporary Chinese art. But the younger generation, under 40, has developed an artistic language which becomes more personal and emotional and less specialized compared to the former generation of artists. Most of them have a well educated background. They went to art schools and  some of them even studied at Western academies. You can feel that this generation has a deeper sense of themselves. They are more likely to express themselves in some ways. They won’t deal with any kinds of Chinese art iconography. They are international artists now.

As far as Chinese market is concerned, it used to be unhealthy due to speculation, but now young artists are more systematic. They act properly and responsibly toward art  galleries which represent them and give them chances to exhibit on the mainland and abroad. They also know how to use social media, promote themselves…they are quite international artists

What is your favourite art place in Shanghai ?

It is hard to answer again ! I am an equivalent person as I already mentioned… I would say that I like the exhibitions held at Yuz Museum and Rockbund Art Museum. I like their recent shows Kaws and Song Dong. 

I like many art galleries like Leo Xua and Banks and I am keen on Aike Dellarco on the West Bund. 

It is very hard for me to say which one is my favourite…

What are your upcoming projects ?

I intend to pursue my work at Mingo Resto where I planned to launch two other projects. But maybe I will change plans…I might be going to have personal curatorial projects and cooperate to organize an art charity gala in October as well. I will always be active in the art world. I will go to art fairs all over the world. Whenever I have a chance to travel my custom is to see the local arts : contemporary art is my priority but  I am also interested in historical art as I want to know more about culture. 

Interview by Lou Anmella-de Montalembert – Shanghai, 2017

Liu Wei,  It Looks Like Landscape, 2004 © Chong Zhou

Reconnu comme “un jeune collectionneur émergent” aux solides connaissances en histoire de l’art, Chong Zhou se décrit comme appartenant à la “seconde génération de collectionneur “ et qualifie sa mère d’une des premières collectionneuses d’art contemporain chinois. Concentrant actuellement ses efforts de collectionneur sur les jeunes artistes émergents asiatiques, et notamment chinois dont l’âge n’excède pas 40 ans, il rassemble un nombre très conséquent de leurs œuvres de manière méthodique.  Il est toujours très actif sur le marché de l’art: “ je ne me vois pas seulement comme un collectionneur mais plus que cela, je suis assez actif sur Instagram et les médias me surnomment “ Actif de plus de 25 ans sur Instagram” ”. 

Pensez-vous participer à l’écriture de l’histoire de l’art contemporain chinois en collectionnant les œuvres de jeunes artistes chinois ?

Je ne participe pas à son écriture car je ne suis ni historien, ni conservateur ou critique artistique. Je ne suis pas certain de participer à son écriture mais je me sens résolument investi dans l’histoire de l’art contemporain chinois.

Vous êtes donc plus qu’un collectionneur ?

Les collectionneurs parrainent des associations, utilisent leur argent pour soutenir des artistes, mais je pense qu’ils ne font qu’acheter: promouvoir, aider les artistes, particulièrement cette jeune génération. Il faut évoluer conjointement avec les artistes de la même génération et être ambassadeur de leur art. Collectionner est un mode de vie selon moi. J’ai toujours souhaité être ambassadeur de ce mode de vie, surtout en Chine, car c’est un marché en pleine expansion.  Il est encore difficile d’approcher le marché de l’art chinois dont je veux être un des ambassadeurs.
Je me qualifie d’ambassadeur: en se focalisant sur soi-même, on parvient à incarner les tendances actuelles: le meilleur artiste, la personne qui doit être exposée…il faut montrer les artistes à la société. Collectionnant plus de 300 œuvres d’art, je ne veux pas ouvrir un musée mais promouvoir personnellement les meilleurs artistes et travaux.

Kong Lingnan, (1303.3.15), 2013 © Chong Zhou

Montrez-vous votre collection ? 

Je la montre parfois;  je la loue pour certaines expositions. Par exemple, j’ai organisé une exposition de ma collection dans mon restaurant à Mingo. Mais  je ne suis pas encore prêt à rendre accessible toutes les pièces de ma collection au public car je pense que j’ai besoin de plus de temps pour compléter ma collection et exposer toutes mes œuvres. Mais je montre ma collection sur Instagram, notamment pour les jeunes artistes. 

Votre mère a-t-elle inspiré votre collection ?

Oui, elle m’a initié à collectionner les œuvres d’art. Il y a fort longtemps qu’elle a commencé sa collection. ll y a 70 ans, lorsque personne n’achetait de l’art contemporain chinois. 

Vous souvenez-vous de votre première œuvre d’art ? 

Oui, c’était un autoportrait de Yayoi Kusama. Je me suis concentré sur les jeunes artistes chinois entre 2013 et 2014. Mais j’ai aussi contribué à l’essor de la carrière d’artistes occidentaux. 

Qui est votre artiste chinois favori ? 

C’est une question difficile….je suis assez mesuré et j’aime lorsque tout est équilibré. Je pense qu’il est difficile de choisir son artiste préféré. Je vous recommande de découvrir Luo Chao, un jeune peintre chinois installé à Londres et exposé dans les galeries HDM et Nathalie Obadia.

Quelles sont les tendances actuelles de l’art chinois ?

Collectionner les œuvres  d’art : je vois de plus en plus de jeunes Chinois s’intéresser à l’art. Il y a un essor sans précédent du secteur des musées privés et la scène artistique de Shanghai est de plus en plus active… La population apprécie regarder les œuvres d’art. Un nombre grandissant de personnes s’intéresse à l’art et au fait de collectionner des œuvres d’art. 

Quelles sont les tendances liées à la nouvelle génération d’artistes ? 

La précédente génération d’artistes chinois, qui était très critiquée pour le choix de ses thèmes devenus iconiques ou un peu trop politiques sur le plan émotionnel, est toujours perçue de manière cynique par l’histoire ou antipolitique et cela explique pourquoi la plupart des Occidentaux associe toujours l’art contemporain chinois à ces artistes iconiques. Mais pour la jeune génération dont l’âge n’excède pas 40 ans, le langage artistique devient plus personnel, émotionnel et moins restreint par rapport à la génération précédente. La plupart d’entre eux ont reçu une bonne éducation, ont étudié dans des écoles d’art et ont parfois fréquenté des institutions occidentales. On peut aisément percevoir que cette génération est plus sensible à ses aspirations personnelles, s’exprime plus d’une certaine manière et n’est pas encline à aborder l’iconographie traditionnelle chinoise; ce sont désormais des artistes internationaux.

Le marché: il n’était pas régulier jusqu’à ce que les Chinois spéculent mais aujourd’hui les artistes sont plus méthodiques. Ils agissent de manière convenable et raisonnable envers les galeries qui les représentent et leur offrent la possibilité de les exposer en Chine et à l’étranger. Ils savent également utiliser les réseaux sociaux, promouvoir leur travail…ce sont des artistes plutôt internationaux. 

Chong Zhou au gala et à la vente aux enchères Love is not rare qu’il a organisés © Chong Zhou.

Quel est votre lieu préféré à Shanghai ? 

C’est encore une question difficile! Comme je l’ai dit précédemment, je préfère être mesuré…disons que j’apprécie les expositions au Musée Yuz et au Musée d’art Rockbund. J’aime leur dernières expositions sur Kaws et Song Dong. 

En termes de galeries: Leo Xu, Bank… beaucoup de bonnes galeries et Aike Dellarco dans le quartier de West bund. 

C’est très difficile de choisir pour moi…

Quels sont vos projets futurs ?

Continuer mon projet à Mingo et y réaliser deux autres projets. Mais cela peut évoluer…en parlant de changement, je pourrais personnellement organiser des projets culturels, coopérer pour mettre en place un gala de charité au mois d’octobre. Je suis toujours actif dans le monde de l’art et je me rends à des foires dans le monde entier. Je m’intéresse aux arts locaux dès que j’ai la chance de voyager: l’art historique est aussi ma priorité aux côtés de l’art contemporain. Je veux toujours connaître davantage de choses.

Entretien réalisé par Lou Anmella-de Montalembert – Shanghai, 2017